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New Horizons

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image Künstlerische Darstellung der New Horizons Sonde vor Pluto

Diese Mission hat zum Ziel, den ehemals letzten anerkannten Planeten unseres Sonnensystems zu besuchen und darüber hinaus auch das ein oder andere Geheimnis des Kuiper Gürtels zu lösen.

Die Sonde startete am 19. Januar 2006 mit einer Atlas V Trägerrakete und wird aufgrund der großen Entfernung erst im Juli 2015 an seinem Ziel ankommen. Und das obwohl die Sonde dreimal näher an Jupiter vorbeifliegen wird (zwischen dem 25. Februar und 2. März 2007), als z.B. die Cassini Sonde, um Schwung zu holen und so die Reisedauer gegenüber einem Direktflug, um mehr als 3 Jahre zu verkürzen.

Unser Sonnensystem lässt sich in drei Bereiche einteilen, dem inneren Bereich mit dem felsigen Planeten, dem Bereich der Gasgiganten und dem so genannten Kuiper Gürtel. Pluto zählte streng genommen noch nie zu den Planeten sondern ehr zu den eisigen Objekten dieser Zone, doch diese Entscheidung wurde erst im August 2006 auf einem Kongress der Internationalen Astronomischen Union (IAU) beschlossen.

Bei den meisten Körpern dieser Zone handelt es sich dabei um die Überbleibsel von der Entstehung unseres Sonnensystems. Doch nicht nur die Entstehung von Pluto weist dabei Besonderheiten auf, sondern auch die seines größten Begleiters Charon, mit dem Pluto eine Art „Doppelplaneten -System“ bildet. Beide zählen zu der Kategorie der „Eiszwerge“. Außerdem gaben Forscher erst im Oktober 2005 bekannt, dass sie mithilfe des Hubble Weltraumteleskops zwei weitere mögliche Plutosatelliten entdeckt haben.

Eine weitere Besonderheit, die durch die Sonde erforscht werden soll, ist dabei die Atmosphäre vom Pluto, denn kein anderer Planet besitzt eine vergleichbare Atmosphäre. So soll die Sonde nicht nur die Struktur und Zusammensetzung der Atmosphäre bestimmen, sondern auch deren Verlustrate.

Der Kuiper Gürtel beherbergt außerdem die kurzperiodischen Kometen, welche eine Umlaufperiode von weniger als 200 Jahren besitzen.

Die Missionsziele im Einzelnen lauten:

  • Eine Karte der Zusammensetzung von Pluto und Charon zu erstellen
  • Die Geologie und Morphologie zu charakterisieren
  • Die Atmosphäre und Verlustrate zu bestimmen
  • Charon auf eine Atmosphäre zu untersuchen
  • Eine Karte der Temperaturverteilung zu erstellen
  • Anzeichen für Ringe oder weitere Begleiter zu finden
  • Eine Analyse der Kuiper Gürtel Objekte durchzuführen

    Kommunikation

    Die Kommunikation der Sonde mit der Erde wird über NASA's Deep Space Network (DSN) realisiert, dessen Antennen in der kalifornischen Mojave Wüste, in Spanien in der Nähe von Madrid und Nahe der australischen Hauptstadt Canberra stehen.

    Energieversorgung

    Aufgrund der Distanz von mehreren Milliarden Kilometern funktionieren Sonnenpanele nicht, weshalb die Sonde mit einem auf Plutonium basierenden radioisotope thermoelectric generator oder RTG ausgestattet ist. Dieser wurde von der John Hopkins University entwickelt.

  • Missionsseite: http://pluto.jhuapl.edu/

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